到NASA實習才3天,就發現一顆新行星!17歲超強實習生自述驚人事蹟

2020-01-17 09:00

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美國航太總署(NASA)宣布,在該機構實習僅3天的17歲高中生庫基爾,發現新行星「TOI 1338 b」。(取自NASA官網)

美國航太總署(NASA)宣布,在該機構實習僅3天的17歲高中生庫基爾,發現新行星「TOI 1338 b」。(取自NASA官網)

美國航太總署(NASA)上周宣布,在該機構實習僅3天的17歲高中生庫基爾,新兵立大功,透過系外行星探測器「黛絲」發現新行星「TOI 1338 b」。庫基爾平時負責檢查望遠鏡傳回地球的圖像,在第三天發現圖像有不對勁之處,並即時回報,幫助NASA找到一顆圍繞「雙星系統」運行的行星。

短短3天立下大功的驚人事蹟

紐約斯卡斯代爾高中(Scarsdale High School)學生庫基爾(Wolf Cukier)的驚人表現令美國社會大為讚嘆,日前他接受英國廣播公司(BBC)「廣播一台」(Radio 1 Newsbeat)專訪,表示自己去年暑假在NASA高達德太空飛行中心(Goddard Space Flight Center)實習2個月,他的主要工作是檢察系外行星探測器「黛絲」(TESS)傳回地球的影像。「黛絲」能掃瞄20萬顆鄰近太陽的明亮恆星,確認是否有行星圍繞這些恆星公轉。

「我當時正在尋找軌道圍繞2顆恆星運轉的星球」,庫基爾說,他必須觀察任何恆星亮度的變化,因為這些明暗改變,也許是行星從恆星前方經過造成的陰影。因此在短短3天的時間裡,當大多數人實習生還在熟悉手上的業務時,庫基爾已經搞懂自己的任務,謹慎地觀察宇宙,並幸運地發現有星體同時擋住2顆恆星的光。

庫基爾毫不猶豫地向長官報告他的發現。「我把圖像拿給導師(mentor)看,我們仔細研究了恆星的數據,並注意到亮度下降了兩次,因此我們開始進行分析,看看它是否真的可能是一顆行星」,庫基爾說,其他NASA的科學家也參與了這項計畫,最終他們確定這是一顆距離地球1300光年之遠的行星,體積是地球的6.9倍,名字取為「TOI 1338 b」。

庫基爾澄清,他並沒有參與命名的過程,這繞口的名字是基於NASA的命名原則。「TOI 1338 b」不是一顆普通的行星,它是環雙星系統運轉行星,平時環繞2顆恆星運轉,日落時分能看到2顆落日。庫基爾解釋,「TOI 1338 b」令他聯想到,《星際大戰》(Star Wars)中天行者家族的故鄉行星塔圖因(Tatooine),它被設定為一顆巨大的沙漠行星,也是一顆圍繞著雙星系統運行的行星。

「它很像塔圖因,恆星出現在天空的畫面是一樣的,它也有2顆落日。」穿著以NASA員工價購買的《星際大戰》T恤,庫基爾說,塔圖因的設定是宜居星球,但「TOI 1338 b」不能住人,因為它有可能地表溫度過高,甚至沒有一個堅硬的表面。

美國航太總署(NASA)宣布,在該機構實習僅3天的17歲高中生庫基爾,發現新行星「TOI 1338 b」。(取自NASA官網)
美國航太總署(NASA)宣布,在該機構實習僅3天的17歲高中生庫基爾,發現新行星「TOI 1338 b」。(取自NASA官網)

未來保證在NASA上班?

靠著實習發現一顆行星,帶給NASA主管深刻印象,庫基爾未來是否保證到NASA上班?「我不知道NASA聘人的標準,但沒關係!履歷上有這經歷是好事。」他補充說,「我的導師一直非常支持我。我認為,NASA對這件事所獲得的關注度,感到驚訝。」

這位少年肯定自己未來想往太空發展,高中畢業後,他希望能考上天體物理學名校普林斯頓大學(Princeton University)。他說:「我打算學習物理學和天體物理學。從在NASA實習開始,我就覺得太空研究很有吸引力。」

暑假的實習成果,直到今年1月7日才公布,庫基爾這幾天成為高中母校的大紅人,也讓他感到有點不習慣。「在過去四天中,我獲得的祝賀比過去兩年還要多。每個人都感到超興奮,這體驗很不真實」,他靦腆地說道。

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