華爾街日報》社交距離效益高達8兆美元?剖析經濟學vs.流行病學的量化權衡

2020-05-01 09:00

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英國首席醫學顧問惠蒂(Chris Whitty)表示,社交距離政策可能需維持到2020年底。(AP)

英國首席醫學顧問惠蒂(Chris Whitty)表示,社交距離政策可能需維持到2020年底。(AP)

傳染病大流行導致區域封鎖,由此造成的經濟損失不斷擴大,人們的懷疑也日益加劇:政府領導人過於重視流行病學家的意見,忽視經濟學家的聲音。

這種想法可以理解。然而假使經濟學家掌握話語權,應對政策可能不會有太大的不同。雖然流行病學家和經濟學家研究的是不同的問題,但他們的方法相似,都嚴重依賴統計數據與權衡取捨的意識。

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流行病學家明白,廣泛擴大社交距離的代價很高昂:人們收入減少,身心健康受損,學校停課後孩子的學習也會受影響。同樣,經濟學家也明白,即使不隔離,大流行也會導致人們上班缺勤、消費減少,還會導致死亡、健康受損及各種不確定的後果。

制定應對政策需要兩個學科的參與——流行病學家評估拉開社交距離對挽救生命的貢獻,經濟學家計算放棄工作和收入的成本。目前為止,他們的研究表明收益大於成本,儘管這個結論充滿不確定性。當美國的州長們籌劃何時及如何重啟經濟時,經濟學家和流行病學家需要幫助他們設計干預措施,以便最大限度地挽救生命,同時又盡可能降低經濟成本。

基本的大流行模型首先需要估計整個人群中易感染人群的數量,每個感染者會感染多少人、感染速度有多快,以及感染後會康復的人群比例。之後可以使用更精細的數據,譬如亞人群的地理和人口結構等來豐富這些模型。

美國東北大學網絡科學研究所主任維斯皮納尼(Alessandro Vespignani)領導的研究小組,模擬了新冠肺炎和之前多次傳染病大流行的傳播過程。該模型將美國劃分成一個個10平方英里的區域,整合了航空交通和通勤模式,再加入各區域實施的限制措施,例如學校停課。

2020年新冠肺炎疫情重創美國經濟(AP)
2020年新冠肺炎疫情重創美國經濟(AP)

把當前的死亡人數預測值,與假定不採取緩解措施的基準進行比較,就能推導出緩解措施帶來的益處有多少。3月中旬,倫敦帝國理工學院(Imperial College)一個研究小組算出,美國死亡人數無干預基準為220萬,維斯皮納尼的團隊也得出類似結果。這種情況在現實生活中可能永遠不會發生:無論政府是否下令,人們都會保持社交距離。儘管如此,這仍是個有用的參考值。

東北大學的研究小組估計,截至4月15日,美國的實際死亡人數為3.4萬人(高於報告的數字)。相比之下,不採取緩解措施的死亡人數是15.9萬人,這代表緩解措施迄今為止已挽救十幾萬人的生命。該模型預計,截至4月底將有5.3萬人死亡,而不採取緩解措施的死亡人數則為58萬4千,代表將有50萬人的生命得以挽救。所有這些數據都有很高的不確定性。

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