華爾街日報》「這是在投資民主」疫情讓美國上千家地方報紙收入劇減,若無紓困恐難維持

2020-05-06 10:11

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《西雅圖時報》是少數幾家有資格獲得政府經濟刺激計劃貸款的報紙之一。(AP)

《西雅圖時報》是少數幾家有資格獲得政府經濟刺激計劃貸款的報紙之一。(AP)

西雅圖時報公司(Seattle Times Co.)4月下旬獲得一筆近1000萬美元(約台幣3億元)的貸款,這筆貸款是聯邦政府小企業援助計劃的一部分。該公司的廣告收入在新冠疫情期間大幅下降,有了這筆資金,其麾下的700名員工就能避免裁員和降薪的命運。

《阿肯色民主公報》(Arkansas Democrat-Gazette)也擁有與《西雅圖時報》相似的財務困境,其母公司出版業務的員工規模與後者差不多。然而,該公司卻並無申請援助的資格,其900名員工從上月起不得不被迫停薪休假或降薪10% 。

原因是其母公司WEHCO Media Inc.擁有1000多名員工,超過了美國小型企業管理局(Small Business Administration)規定有資格申請貸款豁免的報社規模上限。

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在全美,報紙行業大多數公司的處境都和《阿肯色民主公報》相同,《西雅圖時報》是個例外。審計媒體聯盟(Alliance for Audited Media)的數據顯示,由於公司的組織方式特點,佔全美發行量80%以上的美國報紙都不具備申請政府薪酬保障計劃(Paycheck Protection Program,PPP)的資格。

這個問題導致國會兩黨攜手施壓,要求修改PPP規則來為地方新聞業破例,或是在下一輪經濟刺激計劃中為新聞機構提供其他形式的援助。

西雅圖時報公司總裁菲斯科(Alan Fisco)說:「沒有援助,就等著看一大堆報紙停刊吧。」

過去15年來,為了維持生存,許多掙扎求生的報紙採取過一系列措施:一輪又一輪的合併,出售給私募股權投資者,背上堆積如山的債務。如今,這些措施卻阻礙報業獲得至關重要的聯邦援助。

現在許多地方報紙已經成了大型連鎖企業或其它企業集團的下屬公司,但他們依然將自己視為當地公司,聘用本地記者,依靠當地企業打廣告,身懷使命感,倡導者表示,在疫情期間,這份使命感顯得愈發重要。

疫情期間,由於民眾對本地資訊的渴求,促使了很多新聞媒體網路流量和訂閱量增長。然而,由於長期以來的最大廣告客戶零售業關門,報社的收入仍直線下降。

美國最大記者工會NewsGuild-CWA彙編的一份追蹤報告顯示,自疫情開始以來,全美大約有3.3萬名新聞機構僱員遭遇裁員、無薪假和降薪。北卡羅來納大學(University of North Carolina)研究顯示,自2004年以來,美國已經有2100家,也就是約1/4的報紙停辦,導致1800個社區失去新聞來源。平面廣告收入的縮水以及與科技巨頭爭奪數位廣告收入的艱難,已經讓多家媒體瀕臨崩潰,而新冠疫情又導致情況進一步惡化。

對政府援助方案的提議包括將聯邦廣告資金投向地方媒體,以及放鬆對大型企業集團下屬地方報紙的規定。

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