戰略資源供應鏈》防止中國把稀土「武器化」 美國防部資助與澳洲合作開採

2020-07-28 21:00

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澳洲稀土礦商萊納斯在馬來西亞東部的加工廠(AP)

澳洲稀土礦商萊納斯在馬來西亞東部的加工廠(AP)

由於稀土是高科技產業原料,而美國約8成進口量來自中國,因此自貿易戰開始,美國就準備降低對中國稀土的依賴度,不僅擴大自身的稀土產量,也與其他稀土生產國合作,而澳洲稀土礦商「萊納斯」27日宣布,美國國防部會資助經費,與美國公司「藍線」合作在德州設置處理廠。

五角大廈資助 在德州蓋稀土處理廠

這項合作是萊納斯(Lynas)2025年成長計畫的關鍵,在德州設計建造獨立的工廠設施,處理自澳洲西部威爾德山(Mount Weld)礦場開採的重稀土,而萊納斯預期2021財政年度完成處理廠建設。美國國防部的資助額度並未公開,《日經亞洲評論》推測是澳幣200萬至300萬元。

稀土是指元素週期表上的「第3族元素」(Group 3 element),是17種金屬元素的合稱,其中鑭、鈰、鐠、釹、鉕、釤、銪、釓屬於「輕稀土」,鋱、鏑、鈥、鉺、銩、鐿、鎦、鈧、釔則屬於「重稀土」,而萊納斯在馬來西亞的工廠主要處理鐠、釹等輕稀土。

稀土氧化物:順時鐘從中間(黑色)開始為鐠、鈰、鑭、釹、釤、釓(資料照,AP)
稀土氧化物:順時鐘從中間(黑色)開始為鐠、鈰、鑭、釹、釤、釓(資料照,AP)

澳洲資源部長:簽訂合約皆大歡喜

《日經亞洲評論》稱,若在德州的稀土處理廠完工,將是中國境外首座稀土處理廠。中國的稀土產量占全球60%,萊納斯則是中國以外的最大稀土供應商,2019年8月與美國國防部及國防後勤署會談,最後與美國國防部簽訂合約,拿到資助經費在德州設廠。

萊納斯執行長拉卡茲(Amanda Lacaze)表示:「重稀土元素是用於電動車的高性能磁鐵原料,萊納斯擁有原料、智慧財產和追蹤紀錄,能夠準時、低風險運送重稀土到處理廠」。澳洲資源部長皮特(Keith Pitt)直言,簽訂這項合約對萊納斯及澳洲的重要稀土資源而言是皆大歡喜。

澳洲經濟仰賴中國 恐怕難切割

「當前環境聚焦在全球供應鏈,特別是重要礦產」,皮特說,「這項里程碑讓我們(澳洲與美國)在稀土元素的安全供應鏈上更緊密,對雙方的國防及工業基礎都不可或缺」。另外,日本也能從中獲利,降低地緣政治對稀土供應鏈的威脅,而日本約有3成稀土是向萊納斯採購。

儘管美國轉向與澳洲合作建立更緊密的安全夥伴關係,同時降低對中國進口稀土的依賴度,但澳洲經濟對中國依賴度,軍事和情報則仰賴美國,推測澳洲不太可能完全倒向中國或美國任一邊,且澳洲對中國的批評,可能也不會向美國國務卿龐畢歐(Mike Pompeo)一樣強硬。

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