鄭國威專文:電流之戰

愛迪生堪稱專利流氓,名下超過1500項專利多由旗下團隊發明出來,自己卻名利雙收。(取自Youtube)

愛迪生堪稱專利流氓,名下超過1500項專利多由旗下團隊發明出來,自己卻名利雙收。(取自Youtube)

人工智慧喊得震天價響,新能源,電動車都是熱門且複雜的科技議題,但若要了解當今的科技產業局勢,一直追著新聞快訊或大師開示,反而只會無所適從。若要以史為鏡,十九世紀末、二十世紀初的電力革命歷程,絕對是最值得參考的時代。

大概每個人小時候都讀過愛迪生這位發明大王的故事,我甚至因此(短暫)喜歡上動手做,還(短暫)立志長大當個發明家。但你可能也跟我一樣,長大之後並沒有實現小時志向,而且也是長大了才知道愛迪生跟另外兩位發明家與創業家——特斯拉和西屋曾大打電流之戰,阻礙創新,甚至因此厭惡起愛迪生,覺得小時候對愛迪生的崇拜簡直是感情被欺騙。反倒是在特斯拉死後超過五十年,其名氣反因為火紅的特斯拉電動車與該公司老闆超級創業家伊隆馬斯克(Elon Musk)而再次爆發,奇才的形象令我莫名崇拜。

「交流電之父」特斯拉與愛迪生纏鬥多年,更多次被愛迪生陷害。
「交流電之父」特斯拉與愛迪生纏鬥多年,更多次被愛迪生陷害。

從古希臘、富蘭克林、伏特、賈法尼、戴維,到法拉第,西方的電學在愛迪生手上從理論入世,藉由特斯拉跟西屋奠基,最終是在資本家的運作下普及。但讀完本書,對這段歷史與關鍵人物的單薄印象,又因作者厚實的考據與細密的勾勒,而被顛覆、令我閱讀時頻頻陷入深思琢磨。除了作者如時空導遊般流利的寫作帶領我回到現場以外,在被加速異變的科技動態壓得有點喘不過來的我,看完這段百年多前的關鍵科技發明人物史,反而覺得放鬆了些。

為什麼呢?本書雖非小說,但在作者精耕史料後對愛迪生、特斯拉、西屋等主角的描繪入木三分,不禁讓我聯想起現今的科技創業家、網路資料工程師,甚至是我自己的創業夥伴,而JP摩根等大資本家試圖掌控但也屢屢失控的過程,也跟如今的創投業生態如出一轍。愛迪生對工作廢寢忘食般的投入、跟他在門羅公園的創客工作坊儼然是矽谷車庫創業者的先驅,特斯拉那亞斯伯格般的強迫特質與執著,就像是當代流行文本最喜歡描繪的天才角色。

愛迪生、特斯拉、西屋三人之間從孺慕、合作、背叛,到互嗆、離間、又各自超展開的商戰、科技戰與輿論戰,中間夾雜了崛起的資本巨擘與政治盤算,點綴著許多不可考的意外,讓我儘管在讀史,還是能感受到如電影般的刺激。然而回顧歷史,不可避免的是更多的嘆息,為天才電光般的出現跟必然的殞落嘆息、為人性為了求勝求存而願意幹下的事而嘆息、也為自己只能透過想像回到那段風雲時代而嘆息。

這段電與光的科技史影響重大,無比關鍵,重塑了人類文明,甚至可說改變了整個地球。本書是一本科普與科學史的佳作,在邁入下一個科技革命的當口,絕對值得你我多讀幾遍。

*本文作者為泛科學總編輯。本文為作者為《光之帝國——愛迪生、特斯拉、西屋的電流大戰》撰寫之推薦

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