美國太空科技新紀元》民間企業要送太空人飛向宇宙,SpaceX「天龍2號」明年4月搶先試飛

2018-08-04 15:29

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美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)

美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)

美國太空總署3日宣布,該國航太歷史即將迎來新的篇章──「我們將在美國的土地上,送美國太空人飛向太空!」過去7年來,美國太空人必須租用俄羅斯太空船,才能前往國際太空站服役,歷經多年研發,終於可望在2019年乘坐美國民間企業自製的「太空船」往返太空站。SpaceX宣布明年4月進行載人飛行測試,預計將成為首家將美國太空人送上國際太空站的民間企業。

美國力圖恢復太空載運能力

航太總署(NASA)太空梭(space shutttle)機隊2011年全數退役之後,美國的太空人要進駐國際太空站(International Space Station),必須遠赴中亞哈薩克搭乘俄羅斯的聯合號(Soyuz)太空船。然而租用俄國太空船的價格不菲,1個座位須支付7100萬美元,美方體認長期租用並不划算,遂於2014年與美國本土的SpaceX、波音公司合作,出資68億美元研製太空船與發射系統,恢復美國的太空載運能力。

美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)
美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)

歷經多年研發,SpaceX和波音公司終於將在明年進行載人測試。Space X最快將在明年4月進行「獵鷹9號」(Falcon 9)火箭搭載「天龍2號」(Dragon 2)太空船的載人測試,波音則預定在明年年中以「擎天神5號」(Atlas V)火箭搭載「CST-100 Starliner」太空船進行載人測試。

3日,NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單,署長布萊登斯坦(Jim Bridenstine)一一介紹這9名菁英,他們被分為「Space X組」和「波音組」,載人測試任務階段與正式首次載運各分派2名。布萊登斯坦愉快地表示:「我們即將在美國的土地上送美國太空人到太空,這是件了不起的大事。」

入選波音載人測試的女太空人曼恩(Nicole Mann)受《華盛頓郵報》(Washington Post)訪問時欣喜地說:「這絕對是一生難得的機會。」名列Space X載人測試名單的赫利(Doug Hurley)則說道:「作為一個試飛員,參與首批太空載運飛行是我夢寐以求。」

美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)
美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)

遭遇難關,民間企業仍雄心勃勃

在這波太空運輸科技的競賽上,SpaceX和波音公司都面臨一些阻礙,兩者原先公布要在今年底前完成載人測試,但卻雙雙推延到明年。SpaceX總裁夏特維爾(Gwynne Shotwell)出席3日在詹森太空中心的記者會,並向在場太空人致敬:「有幸參與這項計畫,讓你們往太空飛行,是多麼神聖的榮譽。謝謝你們,我們會非常認真看待此事,不讓你們失望。」

美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)
美國NASA在休士頓詹森太空中心(Johnson Space Center)宣布首批搭乘民間太空船的太空人名單。(AP)

波音上週表示,該公司先前進行引擎系統測試時出現問題。「擎天神5號」火箭燃料採用劇毒化合物「聯氨」(Hydrazine, N2H4),引擎點火測試時,燃料控制閥無法關閉,導致聯氨外洩。雖然太空艙沒有因此受損,但此次測試結果發現,8個燃料控制閥有4個失效。因此波音推測,試飛計畫會因此延後至2019年年中,畢竟載人測試對於安全性的要求必須更加嚴格。

計畫一再延遲,美國政府信心動搖

太空議題向來是美國國會兩黨議員少數合作的領域之一,多數議員皆主張,恢復美國在太空探索的領先地位是非常重要的事。參議院商業委員會太空小組主席、德州聯邦參議員克魯茲(Ted Cruz)曾在一次採訪中表示:「過去7年來,我們被迫搭俄羅斯火箭的便車,那真是非常不幸,也對美國太空計畫產商負面影響。」

美國朝野都對太空發展計畫充滿期待之時,身負重任的民間太空科技企業卻一再延遲試飛進程,令當局有些擔憂。政府問責署(Government Accountability Office)先前公布的問責報告指出,NASA的民間太空船項目推延,連帶延後美國太空人到太空站服役的時間,但美國已經投資約1000億美元在太空站的建設與營運,無法回收投資成果,導致目前的情況有些尷尬。報告也表示,民間企業設定進程總是「野心勃勃而不切實際,所以才會不斷推延。」

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