好文嚴選:縮小收入差距、給下一代發展機會

2015-10-14 06:00

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縮小貧富差距才有可能給下一代機會。(網路圖片)

縮小貧富差距才有可能給下一代機會。(網路圖片)

常說富不過三代,有錢人後代任意揮霍坐吃山空,終至家族敗落。這固然是事實,但有更多的家族百年不衰,仍然延續先人的成就,未必是財富或事業的繼承,而是維持同層級的社會地位。英美科學家研究近 800 年的英國人,發現一個人的社會地位繼承自父母,如同生理基因的「遺傳」,也就是說無論父母富有或貧窮,下一代多會維持。研究報告說大家慣於談論富人的起伏故事,但對大多數人來說,社會性移動 (Social Mobility) 非常困難。社會性移動,是指世代之間社會地位的改變。

 
(圖片來源:愛爾蘭 Village 雜誌,取自 Zmescience.com)

英國最有名的兩所大學,牛津與劍橋,在 900 年前已經有了雛形,成為培育菁英的學府,畢業學生多有成就,社會地位也較高。美國加州大學大衛斯分校 Gregory Clark 教授,與倫敦經濟學院 Neil Cummins 教授,合作研究過去 800 年曾就讀牛津與劍橋兩校的學生姓氏,一般來說,姓氏經過四、五代,就可能因為婚姻或別的因素消失,但對菁英來說,則多維持。

   Clark 教授舉例說,在英國,你可以查到從 1200 年到現在大多數牛津與劍橋校友的姓氏,如果你跟一個在 1800 年代一個富翁的姓氏相同,那可以預測你八九不離十就讀過牛津或劍橋,你的壽命比英國人平均壽命多兩歲,你會擁有更多的財富,你極可能成為一個醫生,也極可能成為一名律師。

這次研究發現,同一家族各世代就讀牛津大學的相關係數在 0.7 到 0.9 之間,相關強度高於身高的係數 0.64,而且幾世紀並未改變,2012 年並未大於工業時代以前的相關係數,證明社會移動受政府干預的影響不大。相關係數,是統計學衡量兩個變量相對於其相互獨立的距離,介於 0 與 1 之間,0 是完全不相關,1 是完全正面相關。

單從學歷來證明社會移動的穩定,或是世代社會地位維持不變,看上去似乎缺少代表性,為此 Clark 教授特別研究別的國家是否有同樣現象,結果發現全球皆然,這是歷史的動脈。除了英國,也研究了瑞典、美國、印度、中國、日本、智利,更讓研究人員訝異的是,即使在五到十五世紀歐洲的中古時期,相關程度竟與今天相同。

 Clark 教授說,我們雖然不能預測個人在社會上的最終地位,但就社會整體而言,60% 的結果已經在受孕的時候確定了。

近幾世紀雖然經過工業革命、多次戰爭,社會移動的並不多,但到底受到什麼因素維持穩定,難道富人後代仍富、窮人後代繼續貧窮?加拿大渥太華大學 Miles Corak 教授的研究,有了新發現。

原來世界各地的社會移動並不相同,關鍵在經濟的不平等,貧富越懸殊的地方,社會移動的越慢,貧富差距越小,則移動加快。下圖是他的解說,X 座標(向左)表示收入不平等的增加,Y 座標(向上)表示社會移動的減少。圖中左下角是北歐各國,收入差距小、社會移動性高,右上角為英美諸國,收入差距大、社會移動緩慢。


(圖片來源:Miles Corak 教授、取自 Zmescience.com)

Corak 教授把經濟不平等與社會性移動連接,引起很多討論,甚至反對,認為研究所用的各國數據不夠精準,但幾年下來贊同的人越來越多,有人用「政治炸彈」來形容這一現象。理由是,如果這一代的貧富差距會影到下一代的發展機會,那單是觀面堂皇的政治語言,就不足以縮小貧富差距,結果是富者仍富、窮困者難仍有機會發展,問題依舊。

 Corak 教授是經濟學家,如果我們相信他的概念, 那執政的人唯有儘速縮小收入差距,才能增加下一代的發展機會。

*作者為資深媒體人(原文刊載於ePublishing 電子出版簡訊,授權轉載)

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