天文迷照過來》NASA「新視野號」太空船2019元旦創紀錄!飛掠史上最遙遠目標:小行星「終極遠境」

2019-01-01 14:10

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全球告別2018年、喜迎2019年。天文界也在2019年元旦迎來大事!美國航空暨太空總署「新視野號」探測太空船耗時逾3年,於1日飛掠並探測距離地球65億公里的小行星「終極遠境」,創下人類史上「無人太空船」探測距離地球最遙遠星體的紀錄。

迎「新視野號」盛事 NASA網頁倒數

美國航太總署(NASA)所屬的「新視野號」(New Horizons)太空船,已於美東時間1日凌晨12時33分(台灣時間1日下午1時33分),最接近位於太陽系內的柯伊伯帶(Kuiper Belt)內,正式名稱為「2014 MU69」的「終極遠境」(Ultima Thule)的小行星,僅距終極遠境3500公里。新視野號以每秒14公里(每小時50400公里)的高速掠過終極遠境。NASA為迎接這項歷史性時刻,如跨年一般建立新視野號掠過的倒數頁面。NASA也在新視野號飛掠終極遠境13小時前,於推特(Twitter)發文,指新視野號照軌道運行,一切正常。

終極遠境與矮行星冥王星(Pluto),同樣位處太陽系邊緣的柯伊伯帶外層。目前科學家仍無法確定終極遠境的確切形貌,新視野號掠過終極遠境時,將打開探測船配備的7種科學探測儀器,蒐集終極遠境的彩色相片、電波、紫外線、太陽風、離子、宇宙塵等各項數據。

美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船探測小行星「終極遠境」(Ultima Thule)的倒數頁面。(NASA)
美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船探測小行星「終極遠境」(Ultima Thule)的倒數頁面。(NASA)

新視野號探「終極遠境」 有望了解太陽系生成秘密

終極遠境於2014年6月26日由哈伯太空望遠鏡(Hubble Space Telescope)發現,科學家預估,終極遠境可能與其他柯伊伯帶的星體一樣,由許多冰塊、塵土以及較大的岩石碎片組成。專家向《美聯社》指出,終極遠境可能由一個星體組成,最長大約32公里。不過也可能是互相緊密環繞的兩個星體,直徑約15至20公里。約翰霍普金斯大學(Johns Hopkins University)天文學家莉西(Carey Lisse)比喻:「想像一個烤過的馬鈴薯、小黃瓜,隨便哪種,選擇你最喜歡的蔬菜。」

美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船要探測的小行星「終極遠境」(Ultima Thule)。(AP)
美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船要探測的小行星「終極遠境」(Ultima Thule)。(AP)

由於終極遠境與地球的距離遠達65億公里,地球與新視野號之間的訊息單向傳輸就要花上6小時08分,預計新視野號「報平安」,將資訊傳回NASA的時間點可能落在美東時間1日上午9時45分(台灣時間1日晚上10時45分)。NASA則預計在美東時間1日上午11時30分召開記者會,屆時人們就可初步知道任務是否成功。

然而由於太空傳輸速度緩慢,最後一筆關於終極遠境的探測資料可能要等到2020年9月才會傳回地球。科學家期待能夠從終極遠境的寒冷狀態,找尋46億年前太陽系剛形成時的訊息。

投入這項專案的約翰霍普金斯大學應用物理實驗室科學家威佛(Hal Weaver)表示,這個「小個兒」可能是太空船遇過最原始的物體,是早期太陽系最有可能的遺物,「有什麼還能比這個更興奮的呢?」

比探索冥王星更難 2秒決定任務成敗

新視野號2006年1月19日發射升空,2015年7月14日從冥王星旁邊飛掠,成為人類史上第一個探測冥王星的太空船。相較2015年新視野號飛掠冥王星,距離冥王星最近12500公里,這次新視野號距離終極遠境最近3500公里,顯然接近許多,有望觀測到解析度細達33公尺的更多細節。不過冥王星當時僅距離地球40億公里,大小也完全不同。《華盛頓郵報》(Washington Post)比喻,冥王星的直徑大概是美國的大小,終極遠境的直徑約為冥王星的1%,僅能覆蓋美國首都華盛頓特區。

2015年7月24日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船。飛近矮行星冥王星,拍下冥王星樣貌。(AP)
2015年7月24日,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船。飛掠矮行星冥王星,拍下冥王星樣貌。(AP)

計畫首席科學家、來自美國西南研究院(Southwest Research Institute)的史騰(Alan Stern)指出,這次探測計畫將比探測冥王星更加艱難、有風險,因為新視野號與地球更遠、年紀更大,且新視野號最接近終極遠境的時間僅約2秒。這2秒能否讓新視野號正常運作,將決定這次任務的成敗。

2017年,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船,拍下冥王星遮蓋太陽的景象。(AP)
2017年,美國航空暨太空總署(NASA)「新視野號」(New Horizons)太空船,拍下冥王星遮蓋太陽的景象。(AP)


 

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