全球首座商用太空站 矗立新墨西哥州荒野

2014-05-28 19:33

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美國太空港坐落新墨西哥州沙漠,外觀讓人想起科幻電影。(取自網路)

美國太空港坐落新墨西哥州沙漠,外觀讓人想起科幻電影。(取自網路)

耗資2.12億美元(約新台幣65.5億元)費時10年興建的全球首座商用太空站「美國太空港」(Spaceport America)即將完工,未來除了美國航太總署(NASA)外包的太空貨運,民間短程廉價太空之旅也由此出發。

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1405281413窮鄉僻壤的太空港

美國太空港坐落於新墨西哥州的偏遠沙漠小鎮,位置約在該州最大城市阿布奎基(Albuquerque)南方241公里、拉斯克魯塞斯(Las Cruces)北方120公里,小鎮原名熱泉(Hot Springs)人口約6500,除了溫泉,也是槍手比利小子(Billy the Kid)、帶領阿帕契族人歸順美國的印第安酋長傑羅尼莫(Geronimo)等傳奇的發源地。

為了出名,小鎮1950年改名「真理或因果」(Truth or Consequences)簡稱「T or C」,但始終是個雞不拉屎、鳥不生蛋、步調懶洋洋的熱帶村莊,居民薛蔓說:「從以前到現在,我們期待很多卻從沒發生,第一個真正蓋起來的就是太空港。」為了配合公共建設,新墨西哥州政府6年前還加徵營業稅支應。

當地變化一點一點發生,如今沃爾瑪(Walmart)連鎖超市也在當地開了分店。大家都希望太空基地早日完工,太空火箭能順利發射升空,當初說會增加的工作機會、每年20萬人次的外地遊客趕快出現,好活絡這個窮鄉的經濟。

近地軌道太空之旅

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確定進駐太空港的維珍銀河(Virgin Galactic’s),也希望很快看到集團所屬的「太空船二號」(Spaceship Two)、「白騎士2號」(White Knight Two)噴氣動力的母艦機,開始接客營運。兩架太空飛機,目前在加州莫哈維太空站進行飛行測試,年底前就會轉移到佔地1萬8000英畝的新太空港。

太空港目前完工部分,包括3600公尺長的跑道、甲蟲造型屋頂的太空站,未來願意為了90分鐘太空飛行花個25萬美元(約新台幣744萬美元)的太空迷豪客,就從這裡登入「太空船二號」,先由「白騎士2號」送上5萬英尺高空後脫離單飛。

之後「太空船二號」就會點燃火箭引擎,超音速衝向98公里高的太空邊際,途中太空觀光客會有6分鐘的無重力體驗,同時欣賞無與倫比的美景,然後才返回地球。

維珍銀河特意把太空飛行站設計成應景主題,入口處像劇場戲院,通向星際大戰風格的時空穿梭入口(sliding portal),接著由高架通道抵達足球場大小的太空飛機庫房,「太空船二號」、「白騎士2號」就會映入眼簾。報名太空飛行的旅客,事先得接受為期3天的訓練,內容可能包括模擬太空飛行重力變化的飛行安排。

未來同業Up Aerospace、太空運輸業者SpaceX都會進駐,航空站需要的員工(包括醫療站、休閒設備),太空旅客的住宿等需求,都能增加當地工作機會與民生建設,新墨西哥已經投入1450萬美元,翻修對外聯絡道路,當地觀光旅館建成以前,觀光收入先嘉惠鄰近城市。

太空站位處礦野,附近有人煙處開車距離至少90分鐘,必須擁有自己的供水、消防等公共設施,必須發展成獨立營運的城市,因此經濟發展前景相當不錯,T or C感覺也要跟著衝上天際。不過有居民擔心水源不足,當地經營牧場的居民感覺井水日漸乾枯,擔心以後會缺水,也有人擔心小鎮特有慵懶氛圍或將一去不復返。

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