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20171031-SMG0035-快訊小紅條兒

「科技發達」能讓人類壽命無限延長?最新研究顯示震撼真相:現代人根本沒比古人長壽

科技使人進步,甚至讓人類高估了自身的物種界限。現代人普遍相信,隨著醫學和藥物進步,社會生活水平提高,更優厚的居住環境下,人類的平均壽命必然比過去大幅提高,有科學家更揚言,人類的壽命界限可以無止境地增加。然而,歷史的真相是,先進科技或許從沒提高過人類的壽命上限,一切只是基於錯誤假設的美麗想像。

常有「人生七十古來稀」之說,一般覺得古人平均只能活到三、四十歲,而今日人均壽命遠遠不只這麼短。根據資料,在過去的幾十年裡,全球人類的預期壽命急增。在 1960 年代,聯合國開始保存全球數據,當時一般人口大概可活到 52.5 歲,時至今日,人均壽命已上升到 72 歲。在紀錄保存時間較長的英國,男性和女性的預期壽命,在 1841 年分別是 40 歲和 42 歲,在 2016 年,則分別提高到 79 歲和 83 歲。

醫療技術和衛生情況的改良,確實有助人們活得比過去更長,但在今年 9 月,英國國家統計局證實,國民的預期壽命已停止增加。在英國之外全球範圍,壽命的增長亦正在放緩。數據指出,人類可能已用盡了延長生命的方法,又或者,從來都沒有延長過

人類大限跟隨社會文明,在幾百年甚至千年之間不斷擴增 —— 這觀念本身就是誤導性假設。歷史學家認為,公元 2018 年和公元 18 年的人,相差 2,000 年的發展,整體壽命上限其實沒太大差別。史丹福大學歷史學家 Walter Scheidel 是古羅馬人口統計學的翹楚,他認為:「預期壽命和壽命之間存有根本差異。據我了解,人類真正的壽命年期,幾乎從來沒變,而相反地,預期壽命只是一種統計數據。」

據 Scheidel 的觀點,古人壽命較短之說,是基於人口統計 —— 如果你有兩個孩子,一個孩子出世後就夭折,而另一個孩子最終活到 70 歲,他們的平均壽命是 35 歲。這種平均值,數學上正確,也是人們普遍認為在戰爭頻仍和醫療水平不足的古希臘和古羅馬時期,時人普遍只能活到 30 至 35 歲的原因。

Scheidel 強調,儘管能在童年時期倖存下來的人數不多,但並不代表 35 歲就是古代人的普遍大限,或者「老」的標準。Scheidel 舉例指出,在公元前 7 世紀,古希臘詩人赫西俄德便寫道,一個男人的適婚年齡,是「不太多也不太少於 30 歲」。另外,古羅馬曾有名為「榮耀之路(Cursus honorum)」的官僚晉升體系,第一個正式職位是財務官(quaestor),設有最低年齡限制為 30 歲,如果要爬到最高的執政官(consul),起碼要 43 歲 —— 比當美國總統的最低法定年齡 35 歲還要大 8 歲。

羅馬的第一位皇帝奧古斯都在 75 歲時去世。(圖/*CUP)
羅馬的第一位皇帝奧古斯都在 75 歲時去世。(圖/*CUP)

此外,在 1994 年,有研究統計每一位被寫進牛津詞典的古希臘或古羅馬人的壽命,在總共 397 位古人中,除了 99 人死於謀殺、自殺或戰爭,餘下 298 位當中、生於公元前 100 年之前的古人,平均年齡是 72 歲;此後的則為 66 歲。

當然,上述統計對象並不全面,一來全部都為男性,二來他們都是名人,而古代女性需要面對更多飢餓和分娩致死的情況。客觀而言,男性和特權階層的生活條件本就較優厚,但起碼那些歷史上擁有特權和成就的人,平均壽命與當代大致相同 —— 只要他們沒有被意外殺死。Scheidel 又認為:「不能忽略的是,這意味著當時肯定會有更多不出名的人,而他們的壽命更長。」

古人大限「計錯數」的另一原因,是礙於人類學家並沒有豐富和準確的數據,去計算當時普羅人口的平均壽命。譬如說,要試圖推斷古羅馬人的平均死亡年齡,往往依賴當時的人口普查。但這些僅有的文件本是用來徵稅的,必然出現漏報存活男丁的情況,並且忽略了許多嬰兒和女性人口,作為平均壽命的證據,說服力相當薄弱。Scheidel 指出:「而且,你需要活在一個擁有充分文件紀錄的時代,才有可能計算出一個人到底是活到 105 歲還是 110 歲,但這不過是近代開始的事。即使(古代)有人真的活到 111 歲,他本身可能都不知道。

當開始出現系統化記錄國民的出生、婚姻和死亡數據,儘管兒童死亡率仍然遠高於當下,但一個成年人的壽命上限,幾乎跟現代一樣,甚至更高。據資料顯示,從 1200 年到 1745 年,21 歲的成年人,平均年齡介乎 62 歲到 70 歲 —— 除了 14 世紀,當時瘟疫將預期壽命縮短至 45 歲。

然而,醫學和衛生條件的改善,跟整體人口的壽命長短未必有太大關係。普利茅斯大學研究員 Judith Rowbotham 和來自牛津布魯克斯大學的 Paul Clayton 多年前曾於醫學期刊寫道:「一旦危險的童年時代過去了…… 維多利亞時代中期的預期壽命跟今天沒有顯著不同。」

據指,當時一般男女分別可以活到 75 歲和 73 歲。「相對於當下,這種缺乏突破的情況非常驚人,尤其是維多利亞時代中期環境因素落後,又缺乏現代藥物和外科技術……」Rowbotham 和 Clayton 則認為,讓當代人誤以為自己的預期壽命比過去更長,主要是因為全球人口的壽命紀錄只能追溯至 1900 年代左右,當時是一個營養不足和大量男性開始吸菸的糟糕時期,較低的壽命基數,也成為了誤導的源頭。

Scheidel 認為,古往今來,人類壽命上限並沒多大差別:「基於孕婦的死亡風險和嬰兒的夭折率,過去人們雖有著極低的平均預期壽命,但始終有人能活到 8、90 歲。」

科技唯一改變了的,是我們身邊會有更多人能觸及壽命上限,這當然是一個理想的情況,但從不代表人類這物種的生命周期變得愈來愈長。

文/謝利
本圖/文經授權轉載自*CUP(原標題:古人命不長,現代科技真的推延了人類大限?)
責任編輯/林安儒

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